Rysslands Mars -sond verkar 'död i vattnet'

Phobos-Grunt sett från marken

Phobos-Grunt-bild tagen från marken den 29 november 2011 av amatörastronomen Ralf Vandebergh i Nederländerna. (Bildkredit: ESA/Ralf Vandebergh, används med tillstånd)



Rysslands oroliga rymdfarkoster Phobos-Grunt, som har fastnat i en jordbana på grund av ett motorstopp snarare än på väg till Mars, verkar vara dömda, med små bitar av den egensinniga sonden som redan faller till jorden.

Flotsam från strandade Mars -rymdfarkoster gick snabbt in i jordens atmosfär igen och var enligt uppgift listad i rymdobjektkatalogen som upprätthålls av USA: s strategiska kommando.





Enligt SPACE.com -källor är det vanligt att kasta bitar från rymdfarkoster och raketkroppar på så låg höjd. Men eftersom höjden på Phobos-Grunt själv inte förändrades efter att de två små föremålen föll från fordonet, var fragmenten sannolikt inte så signifikanta.

Ändå är nyheterna inte bra för Phobos-Grunt. Enligt en analytiker, '[t] fordonet verkar döda i vattnet.'



Denna artist

Konstnärens koncept visar bränsle från Rysslands misslyckade Mars-sond Phobos-Grunt som brinner från en sönderbränd bränsletank när rymdfarkosten kommer in i atmosfären igen.(Bildkredit: Michael Carroll)



En brinnande bortgång

Phobos-Grunt lanserades 8 november för att samla stenprover från Mars-månen Phobos. Strax efter uppskjutningen fick rymdfarkosten ett fel som fastnade i jordens omlopp. [Foton: Rysslands Mars Moon Mission]

Trots upprepade försök har uppdragsansvariga inte kunnat kommunicera med Phobos-Grunt .

Om ingenjörer kan återfå kontrollen över rymdfarkosten, är sonden på 14,6 ton (13,2 ton) på väg mot ett okontrollerat dopp i jordens atmosfär.

'Jag uppskattar att Phobos-Grunt kommer att förfalla den 13 januari 2012, plus minus åtta dagar', säger Ted Molczan från Toronto, en ledare i samhället för medborgarsatellitövervakare.

Efter att ha tagit emot en signal från den rödbrunna sonden den 23 november på en markstation i Australien hade European Space Agency (ESA) spårat Phobos-Grunt som en del av en gemensam insats med den ryska federala rymdorganisationen.

Förra veckan meddelade dock ESA att de 'i samråd och överenskommelse med Phobos-Grunt missionschefer' i Ryssland skulle sluta spåra stöd.

'Försök under den senaste veckan att skicka kommandon till och ta emot data från det ryska Mars -uppdraget via ESA -markstationer har inte lyckats; inget svar har setts från satelliten. ESA-team är fortfarande tillgängliga för att hjälpa Phobos-Grunt-uppdraget om det indikeras av någon förändring i situationen, säger byråns tjänstemän i ett uttalande.

Lärdomar från Phobos-Grunt

Det har lärt sig ett antal lärdomar i att försöka räddning Phobos-Grunt , säger Wolfgang Hell, en servicechef som övervakar ESA-stöd till Rysslands huvudentreprenör för Phobos-Grunt-projektet. Helvetet är baserat på European Space Operations Center i Darmstadt, Tyskland.

I en SPACE.com -intervju i slutet av förra månaden sa Hell att det fanns utmaningar utöver vad ESA gör för att stödja NASA -uppdrag. För det första är rymdfarkosterna NASA och ESA utformade med tanke på interoperabilitet för att göra gemensamma uppdrag till en relativt enkel process, rådde han.

'Så var inte fallet med detta [Phobos-Grunt] uppdrag. Upplänken är helt privat när det gäller datastrukturer och telekommandoprotokoll, säger Hell.

Tidiga idéer om hur man räddar Phobos-Grunt hade också kunnat dra nytta av bättre kunskap om rymdfarkostens sanna tillstånd.

'Kanske hade till och med bildfunktioner varit användbara', sa han. 'Vi var inte helt säkra på att solcellerna var utplacerade ... även om jag tror att ryssarna fick telemetri från början. Men en optisk verifiering av att detta är sant vore trevligt. '

Återinträde i jordens atmosfär

Med tanke på de växande utsikterna att den betydande Phobos-Grunt kommer att möta ett okontrollerat återinträde kommer det utan tvekan att finnas delar av rymdfarkosten som överlever, menar analytiker.

För det första var Phobos-Grunts noskonformade nedstigningsfordon-utformat för att återföra bitar och bitar av Phobos, en av de två månarna på Mars-till avsikt att falla till jorden och landa utan användning av en fallskärm. [ Värsta rymdavfallshändelser genom tiderna ]

Även ombord Phobos-Grunt, och inför förstörelse, är den kinesiska Mars-orbitern, Yinghuo-1.

På grund av rymdfarkostens stora belastning av giftiga bränslen har viss oro väckts över sondens återinträde och möjligheten att farligt drivmedel kan nå jordens yta.

Tappa inte sömnen

Denna oro har tagits upp av Nicholas Johnson, NASA: s chefsforskare för orbitalrester vid Johnson Space Center i Houston.

Johnson talade med frågan den 5 december om 'The Space Show', ett populärt radio- och internetprogram som David Livingston arrangerade. Orbitalrester-experten sa att chefen för den ryska rymdorganisationen uttryckligen har sagt att de viktigaste drivmedelstankarna för Phobos-Grunt är gjorda av aluminium.

'Aluminium har en mycket lägre smälttemperatur,' sa Johnson. 'Så med ryssarnas uttalande om att de viktigaste drivmedelstankarna är aluminium, skulle det säkert avsevärt minska risken för att något skadligt ämne når jordens yta.'

Ändå finns det ingen anledning att få panik, sa Johnson, eftersom jorden är ungefär tre fjärdedelar vatten och en annan stor andel av landet är relativt glesbefolkad.

'Jag är glad att rapportera, sedan början av rymdåldern har det inte rapporterats om någon som har skadats ... av att ha drabbats av rymdskräp igen.'

I genomsnitt finns det ett känt katalogiserat objekt som faller tillbaka till jorden varje dag, tillade Johnson.

'Det här är inte en allvarlig oro', sa han. 'Jag skulle absolut inte tappa sömn över det.'

Leonard David har rapporterat om rymdindustrin i mer än fem decennier. Han är vinnare av årets National Space Club Press Award och tidigare chefredaktör för National Space Society's Ad Astra och Space World-tidskrifter. Han har skrivit för SPACE.com sedan 1999.